En février 2012, j’étais en deuxième année de lycée avec beaucoup de temps libre. En tant que parias réclusif que j’étais, je passais plus de temps à perdre du temps à être obsédés par les gadgets que par la socialisation ou les jeux. Et parmi tous les accessoires à la mode qui faisaient des vagues à l’époque – pensez aux iPhone 4S, Kindle Fire et Nest – les consoles de jeu portables étaient mes préférés. Non seulement ils étaient plus abordables que les smartphones et les tablettes de l’époque, mais les ordinateurs de poche commençaient également à connaître une recrudescence inattendue. Le lancement de PS Vita aurait alors dû être un succès pour Sony. Et pourtant, c’est l’un des rares échecs de la console commerciale de la société.

En dépit de l’omniprésence des smartphones, les jeux mobiles trouvaient leur place. La plupart des jeux auxquels vous jouiez sur votre téléphone étaient soit des ports de mauvaise qualité de franchises bien connues (voir: Dead Space pour iOS), soit des développeurs rudimentaires de jeux Flash qui réalisaient qu’ils pouvaient monétiser en les répertoriant dans tous les marchés numériques imaginables (voir: Jetpack Joyride). La plupart pensaient qu’il y avait de la place pour un autre ordinateur de poche de jeu dédié, qui nous fournissait des jeux appropriés sous forme portable – peut-être même un successeur de la PSP commercialement tiède.

Mais peut-être que 2012 n’était pas prête pour la révolution mobile que Candy Crush, Clash of Clans et, plus récemment, le Nintendo Switch, ont bien réalisé. Moins d’un an avant le lancement de la PlayStation Vita hors du Japon, Nintendo a introduit la 3DS dans une réception tiède. Pour un étranger, le début lent de la 3DS pourrait être attribué à sa bibliothèque de jeux non conventionnelle. Même s’ils sont amusants, Pilotwings Resort, Super Street Fighter 4 et Nintendogs + Cats n’étaient pas le genre de jeux que nous espérions d’un Nintendo post-Mario Galaxy ou post-Twilight.

Les fans voulaient un retour en forme sous la forme de plombiers à la moustache et de garçons elfes solennels, et non de Steel Diver, peu importe. Mais la fenêtre de lancement de Vita, contrairement à celle de la 3DS, était apparemment empilée. Pour ne citer que quelques titres prometteurs, WipEout 2048, Gravity Rush, Lumines et Uncharted: Golden Abyss, tous sortiront vers le 22 février 2012. Le PS Vita avait toutes les chances de réussir à une époque où l’appétit pour la console semblait élevé. Alors qu’est-ce qui s’est mal passé?

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En tant que personne qui ne possédait pas de console de marque Sony depuis l’époque de la PS2, j’étais justement ravie. L’idée d’un ordinateur de poche sur lequel je pouvais jouer à des jeux de qualité PS3 pendant mes voyages avait les yeux brillants d’excitation. À cette époque de ma vie, j’avais perdu tout intérêt pour les jeux sur console. Un ordinateur de poche puissant, dont les performances ont atterri quelque part « à mi-chemin » entre la PSP et la PS3, était exactement ce dont j’avais besoin pour réintégrer le jeu sur console.

Le problème a été créé avec un démarrage lent – il faut absolument éviter la PS5, en particulier avec le retour en force de Microsoft et la reprise de Nintendo avec Switch. Au cours de son premier mois, 200 000 consoles PS Vita ont été vendues aux États-Unis. Par rapport aux 500 000 systèmes vendus au cours des deux premiers jours de la vie occidentale du PSP, un optimiste pourrait affirmer que la Vita était lente à comprendre. Peut-être qu’il n’avait pas encore trouvé son public. Un déluge de jeux de haut niveau se profilait: LittleBigPlanet, Mortal Kombat 9 et un jeu BioShock – vraisemblablement un spin-off – avaient tous été annoncés. Néanmoins, la demande des consommateurs pour un catalogue plus diversifié a transformé son slogan « Never Stop Playing » en un bâillon de course apparemment sans fin des fans de PlayStation: Vita n’a pas de jeu.

Le problème de Sony est qu’il a malmené le lancement, alors que la demande était la plus forte, et qu’il était impossible de revenir en arrière dans un environnement très concurrentiel et en rapide mutation. Il n’a pas réussi à donner aux joueurs les jeux dont ils avaient besoin quand ils avaient besoin d’eux. C’est ce qui a freiné la Xbox One au cours de cette génération et Microsoft vient tout juste de reprendre du terrain après un démarrage lent. Malheureusement, Vita n’a pas bénéficié du même soutien.

Pour pallier le manque notable de public populaire, Sony a tout mis en œuvre pour les 10 mois restants de 2012. À la fin de l’année, Vita avait acquis le soutien du service d’abonnement PlayStation Plus, qui jouissait d’une grande notoriété. Pour 50 $ par an, les propriétaires de Vita pourraient télécharger certains jeux gratuitement tous les mois, à ceci près que, s’ils annulaient leurs abonnements, l’accès à ces titres serait annulé.

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Un kit système, comprenant une année complète de service et une carte mémoire de 4 Go, a été lancé à un moment où ses frappeurs les plus lourds pouvaient être téléchargés gratuitement à l’aide de l’incitatif PlayStation Plus Instant Game Collection. Mais à ce moment-là, les jeux pour téléphones intelligents évoluaient, la réputation de Vita avait été, à tort ou à raison, ternie en tant que chose sans jeux viables à jouer, et Sony tardait à débloquer son héritage de jeux PlayStation pour aider à enrayer le saignement. La PS5 en prend note – bien que la production de nouveaux jeux coûte cher, Sony dispose déjà de nombreux titres plus anciens sur lesquels s’appuyer lorsque cette accalmie se produira inévitablement entre le lancement de la PS5 et sa deuxième vague.

Dans un ultime effort pour éviter que la Vita ne devienne la prochaine Dreamcast, Sony cédait pour un an d’accès à Uncharted: Golden Abyss, WipEout 2048, Gravity Rush et Unit 13 dans le cadre de ce kit. De plus, en décembre, des franchises best-sellers annualisées comme Assassin’s Creed et Call of Duty étaient toutes deux présentes sur la Vita, bien que, certes, Assassin’s Creed 3: Libération et Call of Duty: Black Ops soient déclassées. De manière critique, cette dernière a été un désastre pour la réputation de la Vita. Si les masses étaient déjà dissuadées d’acheter une Vita en raison de l’absence de blockbusters triple-A, Black Ops Declassified cimenterait cette décision.

Il s’est avéré que personne ne veut jouer à un jeu Call of Duty qui présente d’énormes problèmes multijoueurs en ligne et qui est tronqué par une campagne d’une heure. Et avec cela, la brève carrière de la Vita en tant que PS3 de banlieusard était terminée. À l’exception de quelques exceptions, telles que Killzone: Mercenary et Tearaway, la Vita est devenue un refuge pour les jeux indépendants et les JRPG de niche. Quel que soit l’attrait classique qu’il ait démontré une fois, il a maintenant diminué. La Vita a survécu, engendrant un culte de fidèles loyalistes. Mais Sony a abandonné son engagement de proposer des jeux de qualité console sur un ordinateur de poche. C’était simplement une expérience coûteuse qui ne méritait pas d’être poursuivie.

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Par conséquent, la critique et les consommateurs considèrent désormais la PS Vita comme un échec économique pour Sony. Lors du Tokyo Game Show de septembre 2018, Sony a annoncé qu’il abandonnerait son ordinateur de poche au cours de l’exercice qui se termine le dernier jour du mois prochain. Au moment d’écrire ces lignes, une Vita scellée en usine est déjà difficile à obtenir. Les nouvelles versions de jeux sont rares. Si vous souhaitez en acheter un, vous pourrez probablement y diffuser des jeux en streaming depuis votre PlayStation 4. Même si cela peut être fait sur un ordinateur portable ou un smartphone. Ce dont Vita avait besoin, c’était de l’exclusivité logicielle facilitée par le haut, que ce soit avec les jeux eux-mêmes ou avec la fonctionnalité du système. Malheureusement, rien qui m’a coupé le souffle sur la Vita était seulement sur la Vita.

Bien qu’il soit peu probable que Sony propose un nouvel ordinateur de poche, la société peut encore se développer à partir des erreurs de la Vita. Avec la PS5 à l’horizon, il est de plus en plus crucial pour notre cher ami Jim Ryan, le nouveau responsable de PlayStation, de garder à l’esprit les conséquences de la surproduction et de la sous-livraison. Pour tout ce que nous savons, la Vita aurait pu être un succès si elle était positionnée comme un paradis indépendant plutôt que comme celle de la PS3 au format phablet. Les messages précédents de Sony nous en avaient convaincus. Et cela aurait aidé si cela avait été moins cher. Et si ses cartes mémoire étaient moins chères. Et si Sony ne mentait pas dans son marketing. Et BioShock Vita n’a pas été révélé prématurément, devant Sony et Take Two qui ont conclu un quelconque accord contractuel juridiquement contraignant.

Tout compte fait, la Vita a été confrontée à un tourbillon de défis dans sa vie éphémère. Pour citer un commentateur récent sur son premier film Sizzle de 2011, « Puisses-tu rester tranquille, mon vieil ami. » Reste tranquille en effet … mais seulement après avoir transmis un peu de sagesse à PS5.